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¿Puede la edición genética ayudar a reducir la carga de piojos de mar en el salmón de piscifactoría?

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Nick Robinson, de Nifima, y Diego Robledo, del Instituto Roslin

Junto con sus colaboradores de Nofima, la Universidad Deakin y la Universidad de Edimburgo, ambos han creado una guía útil para evaluar el uso de la edición genética © Georg Mathisen, Nofima

Un nuevo proyecto estudiará si la edición genética puede utilizarse para proteger al salmón atlántico de los piojos de mar. En colaboración con investigadores de Nofima, la Universidad de Deakin y la Universidad de Edimburgo, los socios del proyecto pretenden utilizar estudios genómicos del salmón del Pacífico, que es naturalmente resistente a los piojos, para fundamentar su trabajo de edición genética.

El salmón coho y el salmón rosado combaten los piojos de mar de forma natural de una manera que el salmón atlántico no es capaz de gestionar.

"Nuestra investigación genómica nos está ayudando a entender qué genes están implicados en la resistencia contra los piojos de mar en las especies de salmón del Pacífico, y el siguiente paso en nuestro proyecto es probar la función de estos genes en el salmón del Atlántico mediante la edición de genes. A principios del año que viene estaremos listos para introducir salmones atlánticos editados genéticamente en una instalación cerrada de bioseguridad. Queremos ver si unos cambios pequeños y precisos que alteren la función de estos genes pueden hacer que las células inmunitarias del salmón atlántico encapsulen a los piojos y los maten, como ocurre en el salmón coho, o que impidan su fijación, como ocurre en el salmón rosado", explicó Nick Robinson, científico principal de Nofima, en un comunicado de prensa.

Subraya que no se trata de que el proyecto edite genes en peces que se van a criar en el océano, vender y comer. Los científicos comprobarán qué genes pueden afectar a la capacidad del salmón para repeler la infestación de piojos. Analizarán qué ocurre exactamente en los lugares en los que los piojos se adhieren al salmón y la importancia de los genes en relación con la detención de los piojos.

"Los beneficios podrían ser importantes para la salud de los peces"

"Los beneficios podrían ser grandes en el futuro si es posible utilizar los conocimientos adquiridos en el proyecto para producir un salmón resistente. Los piojos crean heridas que se infectan. Si conseguimos que los peces se vuelvan resistentes a los piojos, el bienestar de los peces se verá beneficiado. Al cambiar potencialmente toda la epidemiología de la infección por piojos en las granjas, también podríamos aliviar la presión de los piojos sobre el salmón salvaje", afirmó.

Un dilema ético

En el proyecto, los científicos editarán genes que, según sus investigaciones, mantendrán sanos a los salmones y alejados a los piojos. Sin embargo, ¿es seguro utilizar la edición de genes en salmones que se van a criar y vender?

"En cada caso, debe realizarse una evaluación exhaustiva de cómo la edición puede afectar al bienestar y la salud de los peces, el ecosistema acuático y la sociedad. Los consumidores y otros grupos de interés deben participar en el proceso de toma de decisiones. Los beneficios deben sopesarse en relación con los posibles daños", subraya Robinson.

Por ello, los socios del proyecto han redactado Una guía para evaluar el uso de la edición genética en acuicultura, que ayuda a evaluar los riesgos de la edición genética. También señalan que la edición genética no debe sustituir a la cría habitual, mediante la cual se seleccionan los animales con las mejores variantes genéticas para rasgos concretos.

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